Descoperirea sugerează că un asemenea ihtiozaur - o reptilă marină cu aspectul unui pește care trăia în mare în timpul dinozaurilor - a ajuns la dimensiuni enorme într-o perioadă de evoluție de doar 2,5 milioane de ani.

„Am descoperit că ihtiozaurii au evoluat în dimensiuni mult mai rapid decât balenele, într-o perioadă în care lumea își revenea după o extincție devastatoare”, a spus Lars Schmitz, cercetător senior. Fosilele antice au fost observate mai întâi în 1998, păstrate în rocile din munții Augusta, în nord-vestul statului Nevada. „Din stânci ieșeau doar câteva vertebre, dar a fost clar că animalul era enorm”, a explicat Schmitz.

Totuși, abia în 2015, cu ajutorul unui elicopter, specialiștii au reușit să scoată la suprafață întregul exemplar - sau fosilele care au mai rămas din el, adică un craniu, o claviculă, un soi de înotătoare - toate fiind transportate la Muzeul de Istorie Naturală din Los Angeles, pentru analiză.

Noua specie a fost numită de echipă Cymbospondylus youngorum. Această reptilă marină imensă a trăit în urmă cu 247 de milioane de ani, în timpul perioadei Triasicului, și a fost una ciudată.

„Imaginați-vă un animal ca un dragon de apă. Un corp lung și subțire, cu membre modificate și adaptate mediului acvatic și cu o coadă lungă”, l-a descris Schmitz. Cu un craniu de circa 2 metri, acest animal ar fi măsurat peste 17 metri lungime la maturitate.

Atunci când trăia, animalul ar fi înotat în apele Oceanului Panthalassa, un super-ocean, în zona coastei vestice a Americii de Nord. Există foarte multe animale feroce gigantice care au trăit în era dinozaurilor, dar acesta este deosebit din mai multe motive. De exemplu, a trăit la doar 5 milioane de ani de la „Marea Extincție” care a ucis 90% din speciile lumii.

Acest detaliu face ca dimensiunea uriașă a ihtiozaurului să fie cu atât mai impresionantă, cu cât viața pe Pământ a avut nevoie de 9 milioane de ani pentru a se reface în urma acestei extincții în masă - după cum arată un studiu publicat în 2021 în Nature Geoscience.

Această nouă specie duce cu gândul, pe alocuri, la balene - cu toate că există și multe diferențe. Totuși, printre similarități se numără și corelația dimensiunii mari cu orientarea către vânătoare, dar și cu fenomenul pierderii dinților.

„Această nouă fosilă documentează în mod impresionant evoluția extrem de rapidă a gigantismului la ihtiozauri. Prin comparație, balenele au parcurs o altă cale către gigantism, mult mai lungă și mult mai lentă”, a mai explicat cercetătorul citat de Science Alert. 

__________________________________________________________________________________________________

Urmăriți emisiunile preferate pe protvplus.ro: